Index / konst / Den spännande äventyr Lovelace och Babbage översyn - en komisk titt på två viktorianska prodigies

Share This Post

konst

Den spännande äventyr Lovelace och Babbage översyn - en komisk titt på två viktorianska prodigies

En flygning av infall som utforskar möjligheterna till Babbage tidiga dator, och gör viktorianska matematik compellingly påtagliga Den spännande äventyr Lovelace och Babbage av Sydney Padua. Foto: Sydney Padua Min rädsla, på att plocka upp detta, var

Advertisement

En flygning av infall som utforskar möjligheterna till Babbage tidiga dator, och gör viktorianska matematik compellingly påtagliga

Den spännande äventyr Lovelace och Babbage översyn - en komisk titt på två viktorianska prodigies

Den spännande äventyr Lovelace och Babbage av Sydney Padua.
Foto: Sydney Padua

Min rädsla, på att plocka upp detta, var att det skulle vara en tröttsam minskning av arbetet i två allvarliga forskare att enfald. Det har beskrivits som "steampunk", där varningsklockorna ringer. Jag behöver inte ha orolig. Den enda större mixtrande med den historiska rekord i boken är dess förslag om att Charles Babbage avslutade sin Analytical Engine, datorn han ritade 1837 men aldrig kommit runt byggnaden. (Det skulle ha varit enormt och svårt att konstruera, en fungerande modell av sin föregångare, hans Difference Engine, endast äntligen klar år 2000 - du kan se det i Science Museum - och även det tydligen har en tendens att fastna.)

Men hävda att maskinen fick byggt (Padua vet mycket väl skillnaden mellan en skillnadmotor och en Analytical Engine, men föredrar att använda den tidigare sikt på förståeliga skäl att det är kallare), och mediet av serier är bara rätt väg att gå. Jag använder ordet "serier" snarare än "grafisk roman" inte bara för att det inte är en roman, men eftersom det ofta roligt.

Babbage chefs medarbetare - och det verkar den enda medarbetare han föll aldrig ut med, för han var den typen av en man - var Ada Lovelace. Den enda legitima barn av Lord Byron, fick hon upp långt borta från honom och uppmuntrade av sin mor för att studera matematik, på grund av att det var så långt som du kan få från poesi. Lovelace såg möjligheter Babbage första maskin, vilket gör den extra intuitiva språng som den skulle kunna användas för att beräkna inte bara matematiska formler, men i teorin om inte i praktiken, i stort sett allt, som våra egna datorer gör idag.

Padua lanserar en mängd flykt - George Eliot har manuskriptet av platser i kontors Life drog sönder som Babbage motor minskar till sökbara bitar; Drottning Victoria och hertigen av Wellington (på en häst) dyker runt för att se hur maskinen fungerar. "Kunskap är makt", säger Babbage; Victoria - vars tal är skriven i gotisk script - svar, "POWER är makt". Vad är anmärkningsvärt är hur ofta, som vi lär oss i mycket engagerande och välskrivna fotnoter och slutkommentarer, sådana flykt har en grund i verkligheten.

Till exempel var jag särskilt glad när antalet 0 - här representerad som hörnet av Argand planet (en x-axel reella tal och ay axel imaginära tal) - förvandlas till Humpty Dumpty: det gör enstaka weirdness i matematik compellingly materiella . Och Padua är berättigat att dra på Alice böcker: Lewis Carroll besökte Babbage i hopp om att skaffa en räknemaskin, och visades sådana bitar som fanns att titta på. En stor del av boken verkar andas luften av Wonderland - precis som Wonderland själv andas luften av algebraiska matematik ( "Dela en limpa med en kniv - vad är svaret på denna" frågar den vita drottningen, till exempel vi. påminns om detta, och mycket annat, av Padua).

Kort sagt, detta är en fullkomlig glädje, men också, att fara en halv utbildad åsikt, matematiskt ljud. Den 19-talet var när matematik började bli konstig, och tanken att en maskin kan ha en framväxande intelligens började slå rot. Babbage och Lovelace var, på sätt och vis, före sin tid; Padua för dem i vår. Hon är också ärlig nog att ta upp frågan om huruvida Lovelace bidrag och rykte inte har blåsts upp av en önskan att trycka in en kvinna i matematisk historia; och hur hon svarar på frågan är ytterst rimligt. För Padua har gjort sin forskning: hon har retat ut sambanden mellan Babbage, Lovelace och vad verkar vara hela viktorianska kultur och samhälle - och gjort det på ett sätt som visas nästan utan ansträngning på sidan, hennes ljus, lätt grafisk styla ett utmärkt instrument inte bara för djup och komplexa tankar, men för utmärkt, och ibland utmärkt corny, skämt. Detta är en bok att läsa, inte bara läsa.

• För att beställa spännande äventyr Lovelace och Babbage för £ 10,65 (RRP £ 12,99) går tobookshop.theguardian.com eller ring 0330 333 6846. Fri UK p & p över £ 10, online order endast. Telefon beställningar min p & p på £ 1,99.

Share This Post