Index / Tech / Elements of Power av David S Abraham: den sällsynta metallen ålder

Share This Post

Tech

Elements of Power av David S Abraham: den sällsynta metallen ålder

Sällsynta jordartsmetaller är allestädes närvarande i våra prylar och har förändrat våra liv, men sourcing dem kostar miljön En arbetare i en sällsynt metall smältning verkstad i Kina. Foto: David Gray / Reuters Smartphones, surfplattor, stationära d

Advertisement

Sällsynta jordartsmetaller är allestädes närvarande i våra prylar och har förändrat våra liv, men sourcing dem kostar miljön

Elements of Power av David S Abraham: den sällsynta metallen ålder

En arbetare i en sällsynt metall smältning verkstad i Kina.
Foto: David Gray / Reuters

Smartphones, surfplattor, stationära datorer - allestädes närvarande prylar för den digitala tidsåldern, de förvåna oss med sina nära allvetande och glädja oss med sina otaliga applikationer. Men enligt David S Abraham, det finns en annan anledning till att vi bör imponerade med våra produkter - de är en veritabel kompendium av kemikalier. "IPhone själv har hälften av element som människan känner till i den", förklarar han ner linjen. "De har små funktioner som de gör och utan en av dem produkten inte fungerar på det sätt som vi förväntar oss att."

Abraham borde veta. En naturresurs strateg har han fortsatte runt om i världen, från ett stort niob gruvan i Brasilien till en föråldrad bearbetningsanläggning i Estland, undersöka hur ett gäng av exotiska klingande element har förändrat våra liv. Resultatet är The Elements of Power, en bok som undersöker en epok Abraham anser vara så djup som de som är födda av sten, järn och brons: den "ädelmetall ålder".

Elements of Power av David S Abraham: den sällsynta metallen ålder

En sällsynt jordartsmetaller fabrik i Kinas autonoma regionen Inre Mongoliet. Foto: David Gray / REUTERS

Namnet är något missvisande. För dessa element - en mob som innehåller indium, litium och "sällsynta jordartsmetaller" som dysprosium - är inte nödvändigtvis tunn på marken, även om vissa, såsom tellur, är. "Rare", Abraham säger, kommer från de kvantiteter som de används: bara ett streck kan förvandla ett material. "Terbium producerar mer levande ljus i TV; dysprosium och neodym gör otroligt starka magneter möjligt; antinomi hjälper emot brand ", skriver han.

Men som The Elements of Power avslöjar är det en kombination av skakiga leveranskedjor och skumma metoder som bränsle vår hi-tech världen. Diplomati och erbjudanden är avgörande eftersom insättningar och produktionskapaciteten varierar från land till land - omkring 85% av världens utbud av sällsynta jordartsmetaller tillhandahålls av Kina.

The Guardian vetenskap vecko podcast diskuterar sällsynta jordartsmetaller.

Det är en situation som gör Abraham orolig. När allt kommer omkring, att vara i spetsen för den tekniska utvecklingen, länder behöver tillgång till sällsynta metaller. "" Jag är orolig för länder och företag som använder nära monopol kontroll för att hålla priserna höga eller begränsa utbudet av dessa resurser. De har redan: Kina skära export är en större exempel, men framför allt visade utbudet för sällsynta jordartsmetaller, i det här fallet, är instabil ", säger han. Precis som boken avslöjar sådana geopolitik är verkliga: Kina har uppmuntrat utländska företag att etablera sig tillverkning baser där, medan det i 2010 det stoppades sällsynta jordartsmetaller export till Japan som svar på ett territorium tvist.

Öka utbudet är inte lätt: gruvor är besvärande, dyra och tidskrävande att utveckla, medan en brist på metallurger i väst, Abraham säger är anledning till oro. Samtidigt vår konsumtion av sällsynta metaller ökar, med i allt från broar till vapen, elbilar till vindkraftverk. Men medan deras brytning, produktion och även återvinning kan ta en tung belastning, särskilt i Kina. "När vi importerar Kindles, vi exporterar föroreningar, inklusive avloppsvatten, koldioxidutsläpp och surt lakvatten" Abraham skriver.

I slutändan, The Elements of Power inbjuder läsarna att reflektera över konsekvenserna av våra prylfyllda liv. "Våra kollektiva beslut påverkar platser som vi inte har egentligen inte ens tänkt på. Men ännu viktigare, det tar en hel del resurser för att göra livet vi väljer ", säger Abraham.

The Elements of Power: Prylar, Guns, och kampen för en hållbar framtid för Rare Metal Age av David S Abraham publiceras av Yale University Press, 20 £

Share This Post