Index / världen / Kustbyn & comma; gruvjätten och kampen för Sydafrika själ

Share This Post

världen

Kustbyn & comma; gruvjätten och kampen för Sydafrika själ

När ekonomin växer svagare, är kampen över en massiv titan gruva nära byn Xolobeni en symbol för kampen mellan traditionell industri och en hållbar framtid Invånare i byn Xolobeni, i östra delen av landet, som motsätter sig planerna på en ny platinag

Advertisement

När ekonomin växer svagare, är kampen över en massiv titan gruva nära byn Xolobeni en symbol för kampen mellan traditionell industri och en hållbar framtid

Kustbyn & comma;  gruvjätten och kampen för Sydafrika själ

Invånare i byn Xolobeni, i östra delen av landet, som motsätter sig planerna på en ny platinagruva, lämna ett protestmöte.
Foto: Jason Burke för Observer

Dynerna verkar oändliga. Bakom dem ligger rullande gräsbevuxna kullar, bananträd, sötpotatis fält och halmtäckta hyddor. Det finns hästar, getter och hundar, men inga vägar, inga städer, och det enda konstanta ljudet är kraschen av brytarna från Indiska oceanen.

Detta är Xolobeni, en avlägsen by på östra stranden av Sydafrika och i fokus för en bitter tvist över en massiv titan gruvprojekt. Resultatet kommer att få långtgående konsekvenser för Sydafrika - omdefiniera platsen av landets mest kända industri i en snabbt föränderlig nation drabbas av svag ekonomisk tillväxt och djupa sociala problem - och även för kontinenten.

För aktivister, är berättelsen enkel: en exploaterande internationellt gruvbolag ligger på rötterna en gemenskap och förstör den lokala miljön för att nå värdefulla malm. För anhängare av projektet, är det tvärtom: välbehövliga investerare har kommit för att hjälpa Sydafrika utnyttja en nyckelresurs och utveckla en utarmad region.

Tvisten har delat upp cirka 10.000 medlemmar Amadiba gemenskap som bor i och runt Xolobeni. "Kanske den sorgligaste delen av hela historien är uppdelningen i vad som en gång var en stark gemenskap", säger Judi Davis, en veteran lokal reporter som har täckt tvisten sedan starten nästan ett decennium sedan.

Under de senaste månaderna tvisten har fått fart. I mars en framträdande kritiker av gruvprojektet - en lokalt taxibolag chef kallas Sikhosiphi "Bazooka" Rhadebe - sköts till döds framför sin tonårige son. Taxi handeln i området är notoriskt våldsam, och en del tyder på en affärstvist kan ha orsakat Rhadebe död.

Andra länkar dödandet till Rhadebe aktivism. Bara timmar innan mordet hade 52-åriga varnade en annan aktivist, Nonhle Mbuthuma, att det föreligger en träfflista. Han var det prioriterade målet, sade han, men hon var nästa.

Mbuthuma har fortsatt kampanj, men nu är hon åtföljs av en beväpnad livvakt betalas av en icke-statlig organisation, och flyttar mellan husen sympatisörer varje natt. "Jag är inte rädd för att dö. Jag är bara orolig för vad som skulle hända med min [två-åriga] om jag var borta. Jag vet att om du slåss för landet, då risken för att dödas är höga. Men jag tar denna risk ", sade hon.

Mbuthuma, 40, som växte upp i området, hävdar en stor del av kusten och dess inlandet skulle förstöras av gruvprojektet, med vattenkällor dränerade, fiskbestånd minerade, gårdar raserade och cirka 2000 människor på flykt till rudimentära "township" bosättningar.

Kustbyn & comma;  gruvjätten och kampen för Sydafrika själ

Nonhle Mbuthuma ledare av aktivisterna. Foto: Jason Burke för Observer

"Det kommer att bli en öken. De kommer att förgifta allt. Vi lever med växter och natur och vi vet att utan växterna vi inte kan leva. Gruvan kommer att förgifta vårt land. Och vi är ingenting utan vårt land. Det är vår identitet. Vårt sätt att leva kommer att dö helt ", sade Mbuthuma.

Gruvbolaget bakom planen - Australien-baserade Mineral Commodities (MRC) - säger sådana farhågor är vilt överdrivna. I en sex-sida uttalande till Observer, förklarade företaget att, även om det hade begärt tillstånd att arbeta på nästan 3000 hektar mark, skulle bara en tredjedel av det området störas och endast omkring en tiondel faktiskt bryts. Skyddszoner skulle skydda de mest känsliga områdena.

"Det är viktigt att förstå att Xolobeni gruvavtal område inte impeach [på] orörda kustnära sanddyner, kommer [och] rehabilitering lämna landet omformas för åkerbruk bruk. Inga bostäder, skolor eller kliniker skulle förstöras för proposedmining operation för att fortsätta ", sades det i uttalandet.

Både de för och emot den planerade gruvan hävdar att de har stöd av samhället. "Samhället är uppdelad säkert. Men antalet som faktiskt motsätter gruvan är verkligen mycket liten. Det är en minoritet ", säger Zeka Mnyamana, bosatt som tidigare var inblandad i driftsbolaget som inrättats av MRC att följa sydafrikansk lag.

Detta är inte sant, säger aktivisterna. "Vårt liv är bra. Vi växer vad vi behöver. Ja, det är sant att vi inte har mycket som är modern och ren och så vidare, men jag vill inte gå någon annanstans. Inte heller mina grannar ", säger Mambonte Undule, 75, som har bott och odlad i Xolobeni hela sitt liv.

Båda sidor anklagar den andra för att sälja ut. Aktivisterna anklagar framstående medlemmar av samhället som stöder gruvprojektet att acceptera gåvor och förmåner från MRC, medan deras motståndare hävdar anti-gruvan aktivister är "betalt för att vara opposition" icke-statliga organisationer. "Detta är hur de finansierar sin livsstil", en sa.

Atmosfären vid ett möte i Xolobeni förra veckan för att förbereda sig för besöket av den nationella polisen minister var spänd. Aktivisterna säger mordet på Rhadebe var kulmen på en serie alltmer våldsamma incidenter. Fyra män står inför rätta för ett överfall på en kvinna som hade varit kritiska till gruvan. Två journalister har nyligen attackerades och en slagen när de försökte att rapportera om en anti-gruvan demonstration.

Xolobeni locator

MRC har häftigt förnekat all inblandning, säger att det "inte delta i någon aktivitet som uppmuntrar våld, och har gått så långt som att stoppa legitima verksamhet att desarmera och minska risken [av] våld av sin arbetsstyrka eller invånarna".

Mnyamana sade att den senaste tidens attacker i området inte hade något att göra med projektet. "Om pojkar slåss om flickor eller över fotbollslag runt här, media och aktivisterna skylla gruvan", sade han.

Tvisten ses som ett test för Sydafrika, som kämpar med djupgående politiska och sociala problem två decennier efter slutet av apartheid. Den ekonomiska tillväxten flagga, med landet snävt saknas en nedgradering till "skräp" status av internationella kreditvärderingsinstitut tidigare denna månad, samtidigt som arbetslösheten har drabbat den högsta nivån för mer än ett decennium.

Regeringstjänstemän verkar stödja projektet, med argumentet att det är nödvändigt för nationens utveckling.

Men roll gruv spelar i Sydafrika ekonomi och politik utvecklas. Branschens bidrag till landets BNP har nästan halverats sedan början av 1990-talet, och ligger nu på omkring 13% - mindre än görs av sektorn för finansiella tjänster.

Samtidigt är en ny offensiv civila samhället gör sig hörd. För årtionden samhällen som drabbas av gruv antingen inte kunde eller skulle inte höja sina röster. Utbredd ilska och besvikelse med den härskande African National Congress betyder den som ledde kampen för demokrati i landet nu ses av många som ett hinder snarare än en hjälp inför rätta. Juridiska experter säger samhällen använder både direkta protester och domstol för att rulla tillbaka kraften i både gruvarbetare och staten.

"Mining är på nedgång [och] Sydafrika behöver förbereda sig för livet efter gruvdrift", skrev analytiker Fumbatha maj i Mail och Guardian, en lokaltidning, förra veckan. "Det enda sättet på vilket gruv kunde återuppstå som en förkämpe för den ekonomiska tillväxten är genom upptäckten av nya mineralfyndigheter som är i Xolobeni."

Få förnekar att Xolobeni är dålig. Den första 130km eller så av enheten för att nå byn från den livliga staden Durban ligger på en sexfilig motorväg kantad med varuhus och lyxlägenheter. Men den sista 50km är på gropiga banor som väver genom raviner och floder. Många samhällen kan bara nås till fots. "Det finns ingen infrastruktur här alls. Det finns inga jobb. Vi dricker vatten som kor, från floderna. Detta måste ändras. Regeringen bör bygga vad vi behöver, men de gör inte, så vi behöver investerare ", säger Mnyamana.

Under 25 år beräknade gruvans livslängd, MRC sa att det hoppades att generera intäkter på £ 140m per år, och skulle bygga eller rehabilitera skolor, brunnar och vägar. Aktivister säger ekoturism skulle vara ett mer hållbart alternativ till en gruva, och skulle skona den fantastiska orörda kustlandskapet.

Mycket beror nu på domstolarna. Advokater för aktivisterna tror MRC har inte uppfyllt rättsliga kraven för att erhålla samtycke i samhället i och runt Xolobeni. Företaget säger att det har gjort stora ansträngningar för att lyssna till invånare.

Med tanke på den fruktansvärda atmosfären och nyligen våld, säger MRC att det är "för närvarande över det näst bästa steg framåt i bästa intresse det lokala samhället och för alla berörda parter", en talesman sade.

Mbuthuma är orubblig det kommer aldrig att gruvdrift i Xolobeni, oavsett regering eller domare avgöra. Titta på byborna återvänder till sina hem genom fälten från Xolobeni lilla, vitkalkad by hall efter en protestmöte, gjorde hon ett löfte. "Vi kommer att stoppa det. Oavsett kostnaden. "

Share This Post