Index / Miljö / Osannolika hjältar: hur litium brytning kan förändra Pilbara till det bättre

Share This Post

Miljö

Osannolika hjältar: hur litium brytning kan förändra Pilbara till det bättre

För närvarande världens största tillverkare av litium, Australien goda förutsättningar att dra nytta av litium-jon-batteri sol lagring boom Autonoma godstransporter lastbilar arbetar vid en gruva i Pilbara-området i västra Australien. Gruvbolag kunde

Advertisement

För närvarande världens största tillverkare av litium, Australien goda förutsättningar att dra nytta av litium-jon-batteri sol lagring boom

Osannolika hjältar: hur litium brytning kan förändra Pilbara till det bättre

Autonoma godstransporter lastbilar arbetar vid en gruva i Pilbara-området i västra Australien. Gruvbolag kunde vända sitt fokus från gruv kol och järnmalm till litium.
Foto: Reuters

Out Western Australia sätt osann nya miljöhjältar kan hittas sliter i rödockra stoft Pilbara.

Tills nyligen företag som Altura Mining, som har en lång rap ark av kol projekt till sitt namn, inte exakt bidra till ansträngningarna att stävja de globala koldioxidutsläppen, men det är på väg att ändras.

Kolet Priset har rasat, så också att av järnmalm - Pilbara främsta inkomstkällan - och gruvföretag kollat ​​av byggstenarna i gröna ekonomier i framtiden, till exempel neodym och yttrium sällsynta jordartsmetaller för magneterna som används i vindkraftverk och gallium och indium för solpaneler och energieffektiv belysning.

Även om alla dessa har olika nivåer av leveranskapacitet i förhållande till efterfrågan, där leveranskedjan faller allvarligt kort i jämförelse med den projicerade behov är det material som behövs för batterisystem är avgörande för lagring av intermittent energi som produceras av sol och vind samt driver flottor elbilar att företag som Tesla planerar att rulla ut i stora mängder under det kommande årtiondet.

Det är där Altura Mining kommer in, planerar timing att utveckla Pilgangoora Lithium-projektet för att sammanfalla med batteri bom. Altura Mining har säkrat en uttagsavtal med kinesiska batterier material producent Lionergy, och nyligen avslutat en genomförbarhetsstudie kartlägga gruv-, bearbetning, logistik och infrastrukturstöd som krävs för att påbörja brytning och bearbetning av spodumen, en hårdrock källa av litium, på Pilgangoora.

Företaget är bara ett exempel på 40 australiska företag som arbetar inom litiumsektorn. Enligt US Geological Survey Australien producerat mer litium än någon annanstans i världen 2015, skörda 13.400 ton, före Chile på andra plats på 11.700 ton.

Tills nyligen litium mestadels används vid framställning av aluminium, keramik och glas, men litium-jon-batterier är nu det största tillväxtområdet, med Tesla planerar att göra flera av dessa batterier årligen på bara en fabrik 2020 än vad som producerades i världen 2013 .

De flesta av gruv åtgärden sker i västra Australien, hem till massiva operationer såsom Talison Lithium s Greenbushes projekt i statens sydväst, en hårdrocks litium gruva som har funnits i 25 år och är världens största.

Damien Giurco, professor i resurs terminer vid University of Technology Sydney (UTS) Institute for Sustainable futures, varnar att när det kommer till den framväxande marknaden för litium-jon-batterier, vissa former av litium är mer lämpade än andra.

"Det finns två dominerande vägar", säger han. "Man är hårdrock gruvdrift där Australien är ledande, men den andra, som har stora reserver i synnerhet i Sydamerika, är att få det från saltsjöar, och det är lättare tas från saltvatten formulär som ska användas i batterier."

Brine skörd är extremt vattenintensiv jämfört med hårdrocks litium gruvdrift, men är billigare och effektivare i de flesta andra avseenden. Detta utgör en utmaning för australiska producenter hoppas kunna tävla med tanke på den ytterligare bearbetning som krävs för att utnyttja hårdrocks litium i batteritillverkning.

I ett joint venture tillsammans med Venus Metals Corporation, är Lithium Australien för att visa att det kan bearbeta hårdrocks litium till ett konkurrenskraftigt pris genom att utföra en studie i fastställandet av en litiumbehandlings nav.

Litium Australien vd Adrian Griffin säger att företaget försöker att starta byggandet i liten skala pilotanläggning i New South Wales, innan man bygger en större skala pilotanläggning i en av fyra nominerade platser.

"Målet är att ta fram en pilotanläggning i tillräcklig omfattning att det kan täcka driftskostnaderna genom att sälja produkten, så investerare kan komma ta en titt på de operativa parametrar", säger han.

Han pekar ut Port Hedland, som ligger cirka 120 km norr om Pilgangoora, som ledande kandidat bland de utvalda platserna.

"Det är nästan oundvikligen kommer att bli en av världens största litium centra. Det kommer att bli en ökad efterfrågan, en brist på utbudssidan, och vi har gott om resurser här. Efterfrågan kommer från litiumjonbatterier i stor utsträckning. Folk skulle få er att tro att det kommer att vara mestadels elfordon, men det finns också stationär ström back-up, lik av Powerwall från Tesla, konkurrerande produkter från Panasonic, och även australiska companiesare komma med stationär Power inhemska backup-system. "

Griffin noterar den omfattande hamninfrastruktur inrättas för att exportera järnmalm också skulle fördelaktigt, tillsammans med på lämpligt utbildad arbetskraft i regionen.

Tillbaka på UTS, säger Giurco litium skörd har - som alla gruv - miljöpåverkan, men en begränsad en överväldigande kompenseras av potentialen för litiumjonbatterier för att minska koldioxidutsläppen.

"Det är inte en process till exempel som guldgruvor där kemikalier som lakas [i marken]", säger han. "Du har [frågor såsom] miljöpåverkan ständigt driver diesellastbilar ner i gruvan, men med eltruckar det skulle vara en annan historia."

Vad han är mer oroad över är vad som händer med litiumbatterier när de kasseras. Det är ett problem han tror Australien kan förvandlas till en möjlighet genom att utveckla stränga certifieringssystem och engagera sig i hela produktionscykeln av litium: gruvdrift, bearbetning, leasing batterierna för användarna, sedan samla in dem för återvinning.

Litium är ingalunda det enda material som krävs för den kommande batterilagrings revolution - litium-jon-batterier själva kräver andra mineraler såsom grafit, och sedan finns det konkurrerande potentiella tekniker såsom aluminium-jon-batterier för elbilar och vanadin flöde batterier för grid-energilagring.

Vanadin sektorn är mindre utvecklad i Australien än litium, men det finns en viss aktivitet: Australian Vanadium förra månaden meddelade att utveckla en Perth pilotanläggning att forska i beredningen av elektrolyt för användning i vanadin redox-batterier. Företaget är också en genomförbarhetsstudie om Gabanintha insättning i Murchison regionen i Western Australia, en av de vanadin projekt högsta kvalitet globalt.

Murchison området har sett allt detta innan. En av de första anspråk på berömmelse var som ett nav för en gruv frenesi som föregick även järnmalms bommen: den västra australiensiska guldrushen av 19th century. Murchison guldfälten är fyllda med ruinerna av spökstäder från den tiden, en kvardröjande påminnelse om att jaga nästa stora sak, vare sig det vanadin, litium, eller vad skulle de göra gräva vara klokt att göra så hållbart - i varje bemärkelse.

Share This Post